Opportunity se vydává tam, odkud není návratu

Petr Kubala  |  Vesmír
Vozítko MER v představách malíře. Zdroj: Wikipedia

Měl pracovat jen tři měsíce. Rover Opportunity ale pracuje na Marsu již více než 7 let a za tu dobu najel přes 30 km.

Psal se 7. červenec 2003, když na Mysu Canaveral zaburácely motory rakety Delta II. Na svou pouť vesmírem se vydalo jedno ze dvou vozítek programu Mars Exploration Rover (MER). Zatímco Opportunity, kterému v NASA neřeknou jinak než „Oppy“, opouštěl gravitační náruč matičky Země, jeho kolega Spirit byl už měsíc na cestě vstříc rudé planetě.

K přistání na Marsu došlo 4. ledna (Spirit) a 25. ledna 2004 (Opportunity). Primární část mise měla trvat 3 měsíce, což byla celkem střízlivě zvolená doba i vzhledem k tomu, že předešlé vozítko Sojourner pracovalo na povrchu Marsu v roce 1997 právě po dobu cca třech měsíců, čímž tehdy překonalo veškerá očekávání.

30násobný přesčas

Rovery MER měly 17× větší hmotnost v porovnání se svým předchůdcem a podstatně lepší vybavení. Pokud by obě vozítka vydržela pracovat rok, byl by to pro NASA poměrně velký úspěch. Jenomže při pohledu do kalendáře zjistíme, že máme srpen 2011 a stále si můžeme dopřát čerstvé snímky, které nám Opportunity přináší!

Vozítko pracuje už 30× déle, než se o něj očekávalo. Za dlouhou životností jsou patrně větrné víry, které čistí solární panely vozítka od nánosů prachu. Díky tomu dostává rover více méně stále stejný přísun energie jako po přistání (pochopitelně v závislosti na roční době). I tak se ale jedná o malý zázrak – vždyť Opportunity musel přežít i několik zim na Marsu, které se vyznačují nejen nízkými teplotami ale i menším přídělem světla, a tedy energie.

Spirit už to má sice za sebou, i on ale vydržel obdivuhodně dlouho. Řídicí středisko s ním ztratilo spojení v březnu 2010.

Opportunity přistál v lednu 2004 v malém kráteru Eagle. Od dubna do prosince pobýval v kráteru Endurance a to i přesto, že existovalo poměrně velké riziko, že se z kráteru už nevyhrabe.

Oppy prokázal, že má tuhý kořínek a po opuštění kráteru Endurance (průměr asi 130 m) se vydal vstříc novým dobrodružstvím. Vědcům se naskytla příležitost prozkoumat z blízka tepelný štít, který byl odhozen před přistáním. V jeho blízkosti čekalo na planetology velké překvapení. Na planině se vyjímal kámen, který tam evidentně neměl co dělat. Opportunity se podařilo nalézt meteorit. Po nezbytném ohledání zajímavého úlovku se Oppy vydal na průzkum dalších menších kráterů. Za zmínku stojí zejména mělký kráter Erebus o průměru 300 metrů.

Meteorit objevený vozítkem Opportunity. Credit: NASA
Meteorit objevený vozítkem Opportunity. Credit: NASA

Směr Victoria

Hlavním cílem Opportunity však byl kráter Victoria. Do jeho blízkosti se vozítko dostalo v září 2006 a průzkumem strávilo téměř dva roky. V době, kdy sjížděl rover do kráteru Victoria, operovala už na oběžné dráze Marsu sonda MRO. Vědci tak měli unikátní příležitost konfrontovat data od Opportunity s daty z oběžné dráhy.

Po opuštění kráteru Victoria se Opportunity vydal na asi 19 km dlouhou cestu směrem ke kráteru Endeavour. Vědci se domnívají, že na jeho dně mohou být jílovité materiály a důkazy o dávné přítomnosti vody na Marsu. Sonda MRO zjistila podél okraje kráteru stopy minerálů z „vlhké doby Marsu“ a na dně kráteru stopy čediče a hematitu.

Panoramatický snímek kráteru Victoria. Credit: NASA
Panoramatický snímek kráteru Victoria. Credit: NASA

V současné době má Opportunity na tachometru už více než 33,5 kilometrů, které od svého přistání urazil na povrchu rudé planety a přibližuje se ke kráteru Endeavour. Do dnešních dní prozkoumával Opportunity krátery o průměru několik metrů až stovek metrů. Endeavour je ale zcela jiná liga. Jeho průměr se odhaduje na 22 km a hloubka na 300 metrů. I když je Opportunity zdatný marťanský tulák, z tohoto kráteru se už nevyhrabe. Když však vezmeme v úvahu, jaké informace čekají na vědce na dně kráteru a délku mise, pak je cesta do kráteru Endeavour naprosto logická. Navíc díky velikosti kráteru se může Opportunity po jeho dně prohánět ještě hodně dlouho.

Západní okraj kráteru Endeavour. Credit: NASA
Západní okraj kráteru Endeavour. Credit: NASA

Zatímco se Opportunity připravuje na průzkum kráteru Endeavour, na Zemi už připravují jeho nástupce. Pojízdná laboratoř Curiosity se má směrem k Marsu vydat na konci listopadu. O projektu jsme již informovali.

Doporučené odkazy:

Autor je provozovatelem webu exoplanety.cz.

Nejčtenější